Un poderoso reactor de fusión nuclear establece un nuevo récord y allana el camino para alcanzar una fuente de energía limpia casi ilimitada

Un poderoso reactor de fusión nuclear establece un nuevo récord y allana el camino para alcanzar una fuente de energía limpia casi ilimitada

Tuvieron que pasar alrededor de veinte años de optimización experimental para producir 59 megajulios de energía durante cinco segundos.

Científicos del grupo de trabajo del Joint European Torus (JET, ‘Toro Común Europeo’) anunciaron este miércoles que han establecido un nuevo récord mundial al generar 59 megajulios de energía térmica a partir de la fusión nuclear durante un periodo de cinco segundos. El experimento fue realizado el 21 de diciembre de 2021 en el Centro Culham para la Energía de Fusión (CCFE, por su siglas en inglés), localizado en la ciudad británica de Oxford.

Los investigadores detallaron que el JET promedió una potencia de fusión de aproximadamente 11 megajulios por segundo, agregando que para batir el récord energético se utilizó una mezcla de combustible de tritio. Se trata de un isótopo poco común y sumamente radioactivo del hidrógeno, que cuando se fusiona con el deuterio produce una cantidad enorme de neutrones, aumentando la producción de una energía segura y sostenible de bajas emisiones de carbono.

El tritio se utilizó por última vez en un experimento de energía de fusión en 1997, cuando se estableció una marca mundial de potencia máxima tras ser liberados 22 megajulios de energía durante cuatro segundos.

Fernanda Rimini, científica de plasma del CCFE, comentó que aumentar la producción de energía llevó alrededor de veinte años de optimización experimental, además de actualizaciones en el equipamiento, las cuales incluyeron el remplazo de la pared interna del reactor con el propósito de desperdiciar menos combustible. Todo ello, asegura, permitió llevar al JET a su «máximo absoluto» con este experimento.

La fusión nuclear, que es el proceso que alimenta a las estrellas como nuestro Sol, podría generar una fuente de energía limpia casi ilimitada a largo plazo mediante la utilización de pequeñas cantidades de combustible que pueden obtenerse en todo el mundo a partir de materiales baratos, pero hasta ahora ningún experimento ha generado más energía de la que ingresa.

No obstante, los resultados obtenidos por el JET sugieren que el proyecto de reactor de fusión de seguimiento ITER, el cual emplea la misma tecnología y combinación de combustible, eventualmente debería ser capaz de lograr el objetivo de generar energía limpia casi ilimitada.

El ITER, acrónimo de Reactor Experimental Internacional Tokamak, es el proyecto científico colaborativo más grande la historia, donde participan países de la Unión Europea, así como Rusia, EE.UU., la India, China, Corea del Sur y Japón. Su construcción ha costado alrededor de 22.000 millones de dólares y está programado para comenzar los experimentos de fusión en 2025.

¿Qué es el JET?

El JET es un enorme y poderoso reactor de fusión con forma de rosquilla de tipo ‘tokamak’. Fue diseñado y construido conjuntamente por los miembros del programa de fusión europeo EUROfusion entre 1979-1982 y puesto en operación en 1984. La Autoridad de Energía Atómica del Reino Unido es la responsable de las operaciones técnicas y EUROfusion se encarga de la parte científica.

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